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他們的故事幫忙解除聯邦佩爾獎助金不發給受刑人26年的禁令

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目前擔任大學與社區獎學金的執行董事,薇薇安·尼克森(Vivian D. Nixon)本人曾經也是一名服刑人。她在州議會大廈的證詞和校園演講中,證明大學教育能大力改變受刑人生活。她曾於紐約州北部的一個中等安全監獄中服3年刑,出獄後於她的職務上針對監獄中的人們進行輔導展開了長達數十年的努力,目的是要擴大受刑人們的教育機會。服刑後她接連取得學士學位和碩士學位,也曾被任命為副部長並領導非營利組織。

尼克森女士說她於2001年獲釋,擔任社區組織者並晉升大學與社區獎學金執行主任。在這個非營利組織的支持下尼克森女士在紐約州立州立大學和哥倫比亞州立大學獲得學位,此非營利組織為曾服刑的女性提供大學諮詢、輔導並支持網絡和職業指導。尼克森女士感謝所有服刑者提供的故事,由這些故事推動並說服國會取消長達26年對囚犯的聯邦佩爾獎助金禁令。這項舉措是年底的新冠肺炎救濟和綜合計劃的一部分,可以使聯邦和州監獄中近50萬囚犯具資格獲得本項獎學金補助。

根據《紀事報》,由Ascendium Education Group進行的一項調查發現,在763名大學教師和行政人員中,有高達84%的人回覆他們一致認為受刑人應該接受高等教育。此機會獲得兩黨越來越多的支持,以此減少再犯率,節省納稅人的錢並減輕大規模監禁和學校教育不公平等的歧視影響。

解除聯邦佩爾獎助金禁令的努力可回溯至二十多年前,在1994年之前,囚犯可以申請獎助金,以支付大學課程費用。但是在柯林頓總統執政期間,一項更嚴格的犯罪法案受到當時為美國參議員喬·拜登(Joseph R. Biden Jr.)提議變更。這項禁令的支持者認為許多守法公民面臨大學學費貸款的問題,認為若納稅人納稅的資金支持囚犯上大學的支付費用相對不公平的。此項法案通過後的未來幾年,犯罪率激增且累犯率上升,申請大學的學生人數也直線下降。

佩爾獎助金計劃是在2015年歐巴馬領導下重新啟動,去年被川普擴大至42個州和哥倫比亞特區的130所大學。目前總統當選人拜登也表示,當年他對佩爾獎助金禁令的支持是一個錯誤。依據記錄,數千位受刑人曾利用佩爾獎助金計劃獲得大學學歷,所獲學歷幫助他們獲得更高薪的工作能夠養家糊口,並為社會做出貢獻。監獄內高等教育目前受廣泛歡迎,除可以在減少犯罪和也節省納稅人錢的同時改變生活。《實驗犯罪學雜誌》(Journal of Experiment Criminology)中的一項研究發現,被監禁時參加高等教育計劃的囚犯重返監獄的機率降低了48%。另外,由於較低的再犯率以及就業機會的增加,以前被囚禁的人家庭逐漸穩定,納稅人每花1美元在受刑人高等教育上,就可以節省4至5美元。

提倡者認為,高等教育的好處遠不止於使學生遠離犯罪。父母為孩子樹立榜樣,大學教育對家庭內成員產生正連鎖反應。為被受刑人提供重生機會,也使監獄更安全。該獎助金為受刑人們帶來更多未來的希望以及重新融入社會的機會。

 

教育部電子報連結:
他們的故事幫忙解除聯邦佩爾獎助金不發給受刑人26年的禁令
摘自高等教育紀事報(The Chronicle of Higher Education)

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